Volgens Vaticaanse verantwoordlijken wil het pausbezoek de christelijke aanwezigheid in het Midden-Oosten versterken en de banden met de sjiïtische islam aanhalen. Paus Franciscus is vastbesloten om naar Irak te reizen om er de beproefde bevolking van het land persoonlijk een hart onder de riem te steken.

Kardinaal Louis Rapahaël I Sako, de Chaldeeuwse patriarch van Babylon en aartsbisschop van Bagdad, hoopt dat paus Franciscus tijdens zijn bezoek van maart aan Irak ook grootsjeik Ali al-Sistani, de belangrijkste leider van de sjiitische moslims in Irak, zal ontmoeten. De sjiïtische leider pleitte meermaals voor het behoud van de christelijke gemeenschappen in Irak. Hij staat bekend als voorstander van een religieus pluralisme en omschrijft zichzelf als een man van geloof die vrede wil voor het hele land.

Volgens kardinaal Sako hebben sjiitische vertegenwoordigers de wens uitgesproken dat de paus de stad Najaf zou bezoeken, waar de zetel van de grootsjeik is gevestigd. De stad op 150 kilometer ten zuiden van Bagdad is heilig voor sjiitische moslims. Kardinaal Sako stelt voor dat de paus en de grootsjeik tijdens die ontmoeting het document “Menselijke broederlijkheid – Voor wereldvrede en samenleven” ondertekenen. De VN hebben recent 4 februari, de dag in 2019 waarop paus Franciscus en grootimam Mohamad Al-Tayyeb van Al-Azhar het document ondertekenden, uitgeroepen tot “Internationale Dag van de Menselijke Broederlijkheid.”

Een 15-koppige Vaticaanse delegatie bezocht in Najaf het kantoor van ayatollah Ali al-Sistani, de belangrijke sjiïtische geestelijke van Irak. De delegatie uit Rome brengt momenteel een bezoek aan Irak ter voorbereiding van het pausbezoek van 5 tot 8 maart.

Een ontmoeting met grootsjeik Ali al-Sistani in de stad Najaf; een gebed voor de slachtoffers van de oorlogen in Mosul op 7 maart; een interreligieuze bijeenkomst in de vallei van Ur en een bezoek aan Qaraqosh, een grote christelijke stad in de Nineve-vlakte waar tot voor 2014 nog bijna 50.000 christenen woonden. Dat zijn de hoofdlijnen van het bezoek van paus Franciscus van 5 tot 8 maart 2021 aan Irak, waarvan het programma in Rome officieel bekend werd gemaakt.

Paus Franciscus ontmoet uiteraard ook de Iraakse president Barham Salih en premier Mustafa Al-Kadhimi, en opmerkelijk, er is ook een korte ontmoeting op de luchthaven met de Koerdische overheid in Erbil, de hoofdstad van Iraaks Koerdistan. De Iraakse president kondigde eerder aan dat de paus als vredesgezant het land bezoekt om er het streven naar gerechtigheid en waardigheid te versterken.